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新庄カウントダウン

パドレス・ピアザ「何をやってもうまくいくさ」

h-sh-060927-2.jpgブレーブス対メッツ 試合終了後、マウンド上でピアザ(右)に頭をなでられる新庄=01年4月4日

 日本ハム新庄剛志外野手(34=SHINJO)は映画俳優、国会議員にも向いている!? 今季限りで引退するかつてのチームメートへ、海の向こうから「贈る言葉」が届いた。最終回となる今回は米大リーグ・パドレスのマイク・ピアザ捕手(36)。新庄がメジャー挑戦1年目の01年メッツ時代にともにプレーした。メジャー屈指の捕手がそのままの言葉で、肌で感じた新庄の魅力を明かし、これから進むべき道を説いた。

-新庄のことを覚えている

 ピアザ「もちろん、よく覚えているよ。彼と一緒にプレーできて、とても楽しかった。ボクたちのチーム(メッツ)でも貢献したし、ジャイアンツに移籍してからはワールドシリーズにも出場したよね。本当にいいやつなんでボクは今でも彼のことが好きだよ」

-その彼が、今季限りで引退を決めた

 ピアザ「エ? そうなの? 彼はまだ若いし、年上のボクがまだ頑張っているというのにちょっと残念な気もするね。ボクからよろしくって伝えておいて」

-新庄について何か思い出に残っていることは

 ピアザ「彼がメッツと契約してニューヨークに来たとき、いっしょに夕食に出掛けて、お互いを知るためにいろいろ話したことをよく覚えている。それからプレーでは外野で捕球するとき、いつもちょっとジャンプしていた新庄もすごく印象に残っているよ」

-日本で新庄はダースベイダーの格好をしたり、天井から登場したりとファンを楽しませているが、メッツ時代はどうだった

 ピアザ「あのころはまだ彼もアメリカに来たばかりで、チームや生活に慣れること、それに自分を確立することに一生懸命取り組んでいた時期だったと思う。日本でやっているような派手なことはやっていなかったけど、きっとメジャーリーグの空気を吸って、日本のファンにも少しでも多く楽しんでもらいたいという気持ちが、彼をそうさせているんだろうね。素晴らしいことだよ」

-チームメートとしてはどうだった

 ピアザ「人柄も良かったし、いつも一生懸命プレーしていた。すごく太いリストバンドをしていたりしたよね。いいチームメートだった」

-外野手としての能力は

 ピアザ「非常に守備の能力が高い素晴らしい外野手だ。ファインプレーで何度もチームを救ってくれた」
-打者としては

 ピアザ「いい打者だったよ。闘志があったし、大事な一打でチームに貢献することが多かった。鍛錬して培ったものを持っていたし、なにしろ、常に野球に取り組む姿勢が熱心だったね」

-新庄はどんな性格だった

 ピアザ「社交的で明るく、よく笑い、いつも楽しそうにしていた。それでいてこれぞと思ったことには一生懸命に取り組む。そんな彼の姿勢にみんな好感を持っていたよ」

-引退後の新庄にはどんな職業があっていると思うか

 ピアザ「それはいい質問だね。う~ん。何だろう…。そうだな、映画の世界に入って俳優、かな。だって彼はカッコイイから、周りがほっとかないでしょ?」

-国会議員にも誘われている

 ピアザ「それは素晴らしい!。彼は思いやりも人情もあるし、頭もいい。それに人気者だ。そういう人間が政治に携わるのも悪くないんじゃない? とにかく彼にはあらゆる才能があるから、彼自身が選んだ道で、これまで以上に活躍できると思うよ」

-彼に何か伝えるとしたら

 ピアザ「短い間だったけど、新庄とチームメートだったことを光栄に思い、感謝もしている。彼の健康と今後のますますの活躍を祈っている」(取材 鉄矢多美子)

h-sh-060927-3.jpgフィリーズ対メッツ 適時打で一塁から本塁へ生還したピアザ(左)を出迎える新庄=01年7月23日

◆ピアザと新庄

 現ロッテ監督のバレンタイン監督が率いた01年メッツ時代のチームメート。ピアザは「野茂の女房役」として有名で、日本でCMキャラクターに起用されるなど知名度は高かった。当時はメッツの主砲だったが、打撃不振で4番から外れることも多く、01年8月3日のダイヤモンドバックス戦で新庄が日本人初のメジャー4番を務める要因の1つになった。同年オフに新庄がジャイアンツへのトレードが決まった時にバレンタイン監督は「新庄は勝負強く、打撃はピアザの次に評価していた」と比較論の対象として2人の名前を挙げていた。

2006年09月27日付 紙面から

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